Les effets du stress sur votre corps

Publié par Julie MARTIN le

Les effets du stress sur votre corps

Vous êtes assis dans les embouteillages, en retard pour une réunion importante, et vous regardez le compte-rendu s'envoler. Votre hypothalamus, une minuscule tour de contrôle dans votre cerveau, décide d'envoyer l'ordre : Envoyez les hormones du stress ! Ces hormones de stress sont les mêmes que celles qui déclenchent la réaction de "combat ou fuite" de votre corps. Votre cœur s'emballe, votre respiration s'accélère et vos muscles sont prêts à agir. Cette réaction a été conçue pour protéger votre corps en cas d'urgence en vous préparant à réagir rapidement. Mais lorsque la réaction de stress se poursuit, jour après jour, elle peut mettre votre santé en danger. Le stress est une réaction physique et mentale naturelle aux expériences de la vie. Tout le monde exprime son stress de temps en temps.

Des responsabilités quotidiennes comme le travail et la famille aux événements graves de la vie comme un nouveau diagnostic, la guerre ou le décès d'un être cher peuvent déclencher le stress. Dans les situations immédiates et à court terme, le stress peut être bénéfique pour la santé. Il peut vous aider à faire face à des situations potentiellement graves. Votre corps réagit au stress en libérant des hormones qui augmentent votre rythme cardiaque et respiratoire et préparent vos muscles à l'action.

Pourtant, si votre réponse au stress ne cesse pas de s'activer et que ces niveaux de stress restent élevés bien plus longtemps que nécessaire pour survivre, votre santé peut en pâtir. Le stress chronique peut provoquer toute une série de symptômes et affecter votre bien-être général. Les symptômes du stress chronique sont les suivants :

  • irritabilité
  • anxiété
  • dépression
  • maux de tête
  • insomnie

Systèmes nerveux central et endocrinien

Votre système nerveux central (SNC) est responsable de votre réaction "de combat ou de fuite". Dans votre cerveau, c'est l'hypothalamus qui déclenche la réaction, en demandant à vos glandes surrénales de libérer les hormones de stress que sont l'adrénaline et le cortisol. Ces hormones accélèrent le rythme cardiaque et envoient le sang vers les zones qui en ont le plus besoin en cas d'urgence, comme les muscles, le cœur et d'autres organes importants.

Lorsque la peur perçue a disparu, l'hypothalamus doit dire à tous les systèmes de revenir à la normale. Si le SNC ne revient pas à la normale, ou si le facteur de stress ne disparaît pas, la réaction se poursuivra. Le stress chronique est également un facteur dans des comportements tels que la suralimentation ou le manque d'alimentation, l'abus d'alcool ou de drogues, et le retrait social.

Systèmes respiratoire et cardiovasculaire

Les hormones du stress affectent les systèmes respiratoire et cardiovasculaire. Pendant la réponse au stress, vous respirez plus rapidement dans un effort pour distribuer rapidement du sang riche en oxygène à votre corps. Si vous souffrez déjà d'un problème respiratoire comme l'asthme ou l'emphysème, le stress peut rendre votre respiration encore plus difficile.

Sous l'effet du stress, votre cœur pompe également plus vite. Les hormones du stress provoquent la constriction de vos vaisseaux sanguins et détournent plus d'oxygène vers vos muscles, ce qui vous donne plus de force pour agir. Mais cela augmente également la pression sanguine.

Par conséquent, un stress fréquent ou chronique fera travailler votre cœur trop fort pendant trop longtemps. Lorsque votre pression artérielle augmente, les risques d'accident vasculaire cérébral ou de crise cardiaque augmentent également.

Le système digestif

En cas de stress, votre foie produit un supplément de sucre dans le sang (glucose) pour vous donner un regain d'énergie. Si vous êtes soumis à un stress chronique, votre corps peut ne pas être capable de suivre cette augmentation de glucose. Le stress chronique peut augmenter votre risque de développer un diabète de type 2.

La poussée d'hormones, la respiration rapide et l'accélération du rythme cardiaque peuvent également perturber votre système digestif. Vous êtes plus susceptible d'avoir des brûlures d'estomac ou des reflux acides grâce à une augmentation de l'acidité de l'estomac. Le stress ne provoque pas d'ulcères (une bactérie appelée H. pylori en provoque souvent), mais il peut augmenter le risque d'en avoir et provoquer des ulcères existants.

Le stress peut également affecter la façon dont les aliments se déplacent dans votre corps, ce qui peut entraîner de la diarrhée ou de la constipation. Vous pouvez également avoir des nausées, des vomissements ou des maux d'estomac.

Le système musculaire

Vos muscles se contractent pour se protéger des blessures lorsque vous êtes stressé. Ils ont tendance à se relâcher une fois que vous vous êtes détendu, mais si vous êtes constamment stressé, vos muscles peuvent ne pas avoir la possibilité de se détendre. Des muscles tendus provoquent des maux de tête, des douleurs dans le dos et les épaules, et des douleurs corporelles. Avec le temps, cela peut déclencher un cycle malsain, car vous cessez de faire de l'exercice et vous vous tournez vers les médicaments et antidouleurs pour vous soulager.

Sexualité et système de reproduction

Le stress est épuisant pour le corps et l'esprit. Il n'est pas rare de perdre son désir quand on est constamment stressé. Bien qu'un stress de courte durée puisse amener les hommes à produire davantage de testostérone, l'hormone mâle, cet effet ne dure pas.

Si le stress se prolonge, le taux de testostérone peut commencer à baisser. Cela peut interférer avec la production de sperme et provoquer des dysfonctionnements érectiles ou l'impuissance. Le stress chronique peut également augmenter le risque d'infection des organes reproducteurs masculins comme la prostate et les testicules.

Chez les femmes, le stress peut affecter le cycle menstruel. Il peut entraîner des règles irrégulières, plus lourdes ou plus douloureuses. Le stress chronique peut également amplifier les symptômes physiques de la ménopause.

L'appareil reproducteur masculin

Le système de reproduction masculin est influencé par le système nerveux. La partie parasympathique du système nerveux provoque la relaxation tandis que la partie sympathique provoque l'excitation. Dans l'anatomie masculine, le système nerveux autonome, également appelé réponse de combat ou de fuite, produit de la testostérone et active le système nerveux sympathique qui crée l'excitation. Le stress amène l'organisme à libérer l'hormone cortisol, produite par les glandes surrénales. Le cortisol est important pour la régulation de la pression sanguine et le fonctionnement normal de plusieurs systèmes de l'organisme, notamment les systèmes cardiovasculaire, circulatoire et de reproduction masculine. Un excès de cortisol peut affecter le fonctionnement biochimique normal du système reproducteur masculin.

Désir sexuel

Le stress chronique, un stress continu sur une période prolongée, peut affecter la production de testostérone, entraînant une baisse de la libido ou de la libido, et peut même provoquer des troubles de l'érection ou l'impuissance.

Reproduction

Le stress chronique peut également avoir un impact négatif sur la production et la maturation des spermatozoïdes, entraînant des difficultés dans les couples qui tentent de concevoir. Les chercheurs ont constaté que les hommes ayant vécu deux ou plusieurs événements stressants dans leur vie au cours de l'année écoulée présentaient un pourcentage inférieur de motilité du sperme (capacité à nager) et un pourcentage inférieur de spermatozoïdes de morphologie normale (taille et forme), par rapport aux hommes n'ayant vécu aucun événement stressant dans leur vie.

Maladies du système reproductif

Lorsque le stress affecte le système immunitaire, l'organisme peut devenir vulnérable aux infections. Dans l'anatomie masculine, les infections des testicules, de la prostate et de l'urètre peuvent affecter le fonctionnement normal de la reproduction masculine.

Appareil reproducteur féminin

Menstruations

Le stress peut affecter les menstruations des adolescentes et des femmes de plusieurs façons. Par exemple, un niveau de stress élevé peut être associé à des cycles menstruels absents ou irréguliers, à des règles plus douloureuses et à des changements dans la durée des cycles.

Désir sexuel

Les femmes jonglent avec des exigences personnelles, familiales, professionnelles, financières et autres tout au long de leur vie. Le stress, les distractions, la fatigue, etc., peuvent réduire le désir sexuel - en particulier lorsque les femmes s'occupent simultanément de jeunes enfants ou d'autres membres malades de leur famille, qu'elles doivent faire face à des problèmes médicaux chroniques, qu'elles se sentent déprimées, qu'elles éprouvent des difficultés relationnelles ou des abus, qu'elles doivent faire face à des problèmes professionnels, etc.

Grossesse

Le stress peut avoir un impact négatif sur la capacité d'une femme à concevoir, sur la santé de sa grossesse et sur son adaptation post-partum. La dépression est la principale complication de la grossesse et de l'adaptation post-partum. Un excès de stress augmente la probabilité de développer une dépression et de l'anxiété pendant cette période. Le stress maternel peut avoir un impact négatif sur le développement du fœtus et de l'enfant, et perturber les liens avec le bébé dans les semaines et les mois qui suivent l'accouchement.

Le syndrome prémenstruel

Le stress peut aggraver les symptômes prémenstruels ou les rendre plus difficiles à gérer et ceux-ci peuvent être stressants pour de nombreuses femmes. Ces symptômes comprennent des crampes, une rétention d'eau et des ballonnements, une humeur négative (sentiment d'irritabilité et de "blues") et des sautes d'humeur.

Ménopause

À l'approche de la ménopause, les niveaux d'hormones fluctuent rapidement. Ces changements sont associés à de l'anxiété, des sautes d'humeur et des sentiments de détresse. La ménopause peut donc être un facteur de stress en soi. Certains des changements physiques associés à la ménopause, en particulier les bouffées de chaleur, peuvent être difficiles à gérer. De plus, la détresse émotionnelle peut aggraver les symptômes physiques. Par exemple, les femmes qui sont plus anxieuses peuvent connaître un nombre accru de bouffées de chaleur et/ou des bouffées de chaleur plus graves ou plus intenses.

Maladies du système reproductif

Lorsque le stress est élevé, il y a un risque accru d'exacerbation des symptômes des maladies de la reproduction, comme par exemple le virus de l'herpès simplex ou le syndrome des ovaires polykystiques. Le diagnostic et le traitement des cancers de la reproduction peuvent provoquer un stress important, qui justifie une attention et un soutien supplémentaires.

Système immunitaire

Le stress stimule le système immunitaire, ce qui peut être un plus pour les situations immédiates. Cette stimulation peut vous aider à éviter les infections et à guérir les blessures. Mais avec le temps, les hormones du stress affaibliront votre système immunitaire et réduiront la réponse de votre corps aux envahisseurs étrangers. Les personnes soumises à un stress chronique sont plus sensibles aux maladies virales comme la grippe et le rhume, ainsi qu'à d'autres infections. Le stress peut également augmenter le temps nécessaire pour se remettre d'une maladie ou d'une blessure.

Système musculo-squelettique

Lorsque le corps est stressé, les muscles se contractent. La tension musculaire est presque une réaction réflexe au stress, la façon dont le corps se protège contre les blessures et la douleur. En cas de stress soudain, les muscles se contractent d'un seul coup, puis se détendent lorsque le stress disparaît. Le stress chronique fait en sorte que les muscles du corps soient dans un état de garde plus ou moins constant. Lorsque les muscles sont tendus pendant de longues périodes, cela peut déclencher d'autres réactions du corps et même favoriser les troubles liés au stress. Par exemple, les céphalées de type tension et les migraines sont toutes deux associées à une tension musculaire chronique dans la région des épaules, du cou et de la tête. Les douleurs musculo-squelettiques dans le bas du dos et les extrémités supérieures ont également été liées au stress, en particulier au stress professionnel.

Des millions d'individus souffrent d'affections douloureuses chroniques secondaires à des troubles musculo-squelettiques. Souvent, mais pas toujours, il peut y avoir une blessure qui déclenche l'état douloureux chronique. Ce qui détermine si une personne blessée souffre ou non de douleur chronique est la façon dont elle réagit à la blessure. Les personnes qui craignent la douleur et une nouvelle blessure, et qui ne cherchent qu'une cause physique et un remède à la blessure, ont généralement un moins bon rétablissement que les personnes qui maintiennent un certain niveau d'activité modérée, supervisée par un médecin. La tension musculaire et, finalement, l'atrophie musculaire due à la désutilisation du corps, favorisent toutes les affections musculo-squelettiques chroniques liées au stress.

Il a été démontré que les techniques de relaxation et autres activités et thérapies de soulagement du stress réduisent efficacement la tension musculaire, diminuent l'incidence de certains troubles liés au stress, tels que les maux de tête, et augmentent le sentiment de bien-être. Pour ceux qui souffrent de douleurs chroniques, il a été démontré que les activités de soulagement du stress améliorent l'humeur et le fonctionnement quotidien.

Système respiratoire

Le système respiratoire fournit de l'oxygène aux cellules et élimine les déchets de dioxyde de carbone de l'organisme. L'air entre par le nez et passe par le larynx dans la gorge, descend par la trachée et pénètre dans les poumons par les bronches. Les bronchioles transfèrent ensuite l'oxygène aux globules rouges pour la circulation.

Le stress et les émotions fortes peuvent s'accompagner de symptômes respiratoires, tels que l'essoufflement et la respiration rapide, lorsque les voies respiratoires entre le nez et les poumons se rétrécissent. Pour les personnes ne souffrant pas de maladies respiratoires, ce n'est généralement pas un problème car le corps peut gérer le travail supplémentaire pour respirer confortablement, mais les facteurs de stress psychologiques peuvent exacerber les problèmes respiratoires des personnes souffrant de maladies respiratoires préexistantes telles que l'asthme et la bronchopneumopathie chronique obstructive (BPCO ; comprend l'emphysème et la bronchite chronique).

Certaines études montrent qu'un stress aigu - tel que le décès d'un proche - peut en fait déclencher des crises d'asthme. En outre, la respiration rapide - ou l'hyperventilation - provoquée par le stress peut provoquer une crise de panique chez une personne sujette. Travailler avec un psychologue pour développer la relaxation, la respiration et d'autres stratégies cognitivo-comportementales peut aider.

Système cardiovasculaire

Le cœur et les vaisseaux sanguins constituent les deux éléments du système cardiovasculaire qui travaillent ensemble pour fournir de la nourriture et de l'oxygène aux organes du corps. L'activité de ces deux éléments est également coordonnée dans la réponse du corps au stress. Le stress aigu - un stress momentané ou de courte durée, comme le fait de respecter des délais, d'être coincé dans la circulation ou de freiner brusquement pour éviter un accident - provoque une augmentation de la fréquence cardiaque et des contractions plus fortes du muscle cardiaque, les hormones du stress - adrénaline, noradrénaline et cortisol - agissant comme messagers de ces effets. En outre, les vaisseaux sanguins qui dirigent le sang vers les gros muscles et le cœur se dilatent, ce qui augmente la quantité de sang pompée vers ces parties du corps et fait monter la pression sanguine. C'est ce que l'on appelle la réaction de combat ou de fuite. Une fois l'épisode de stress aigu passé, le corps revient à son état normal.

Le stress chronique, ou un stress constant subi sur une période prolongée, peut contribuer à des problèmes à long terme pour le cœur et les vaisseaux sanguins. L'augmentation constante et continue du rythme cardiaque et les niveaux élevés d'hormones de stress et de pression sanguine peuvent avoir des conséquences néfastes sur l'organisme. Ce stress continu à long terme peut augmenter le risque d'hypertension, de crise cardiaque ou d'accident vasculaire cérébral.

Un stress aigu répété et un stress chronique persistant peuvent également contribuer à l'inflammation du système circulatoire, en particulier des artères coronaires, et c'est l'une des voies qui, pense-t-on, lie le stress à l'infarctus. Il semble également que la façon dont une personne réagit au stress puisse affecter son taux de cholestérol.

Le risque de maladie cardiaque associé au stress semble être différent pour les femmes, selon qu'elles sont pré ou postménopausées. Les niveaux d'œstrogènes chez les femmes préménopausées semblent aider les vaisseaux sanguins à mieux répondre au stress, aidant ainsi leur corps à mieux gérer le stress et les protégeant contre les maladies cardiaques. Les femmes postménopausées perdent ce niveau de protection en raison de la perte d'œstrogènes, ce qui les expose davantage aux effets du stress sur les maladies cardiaques.

Endocrine

Lorsqu'une personne perçoit une situation comme étant difficile, menaçante ou incontrôlable, le cerveau déclenche une cascade d'événements impliquant l'axe hypothalamo-hypophyso-surrénalien (HPA), qui est le principal moteur de la réponse au stress endocrinien. Il en résulte finalement une augmentation de la production d'hormones stéroïdes appelées glucocorticoïdes, qui comprennent le cortisol, souvent appelé "hormone du stress".

L'axe HPA

En période de stress, l'hypothalamus, un ensemble de noyaux qui relient le cerveau et le système endocrinien, signale à l'hypophyse de produire une hormone, qui à son tour signale aux glandes surrénales, situées au-dessus des reins, d'augmenter la production de cortisol. Le cortisol augmente le niveau de carburant énergétique disponible en mobilisant le glucose et les acides gras du foie. Le cortisol est normalement produit à des niveaux variables tout au long de la journée, sa concentration augmentant généralement au réveil et diminuant lentement tout au long de la journée, fournissant un cycle quotidien d'énergie. Lors d'un événement stressant, une augmentation du cortisol peut fournir l'énergie nécessaire pour faire face à un défi prolongé ou extrême.

Stress et santé

Les glucocorticoïdes, dont le cortisol, sont importants pour réguler le système immunitaire et réduire l'inflammation. Bien que cela soit précieux dans les situations de stress ou de menace où une blessure pourrait entraîner une activation accrue du système immunitaire, le stress chronique peut entraîner une communication défaillante entre le système immunitaire et l'axe HHS. Cette communication déficiente a été liée au développement futur de nombreux problèmes de santé physique et mentale, notamment la fatigue chronique, les troubles métaboliques (par exemple, le diabète, l'obésité), la dépression et les troubles immunitaires.

Gastro-intestinal

L'intestin possède des centaines de millions de neurones qui peuvent fonctionner de manière assez indépendante et sont en communication constante avec le cerveau - ce qui explique la capacité de sentir les "papillons" dans l'estomac. Le stress peut affecter cette communication entre le cerveau et l'intestin, et peut déclencher des douleurs, des ballonnements et d'autres malaises intestinaux qui seront plus facilement ressentis. L'intestin est également habité par des millions de bactéries qui peuvent influencer sa santé et la santé du cerveau qui peut avoir un impact sur la capacité de penser et d'affecter les émotions. Le stress est associé à des changements dans les bactéries intestinales qui peuvent à leur tour influencer l'humeur. Ainsi, les nerfs et les bactéries de l'intestin influencent fortement le cerveau et vice versa.

Le stress du début de la vie peut modifier le développement du système nerveux ainsi que la façon dont le corps réagit au stress. Ces changements peuvent augmenter le risque de maladies ou de dysfonctionnements intestinaux ultérieurs.

Oesophage

Lorsqu'on est stressés, il arrive qu'on mange beaucoup plus ou beaucoup moins que d'habitude. Des aliments différents, ou une augmentation de la consommation d'alcool ou de tabac, peuvent provoquer des brûlures d'estomac ou des reflux acides. Le stress ou l'épuisement peuvent également accroître la gravité des brûlures d'estomac qui surviennent régulièrement. Un cas rare de spasmes dans l'œsophage peut être déclenché par un stress intense et peut être facilement confondu avec une crise cardiaque. Le stress peut également rendre difficile la déglutition des aliments ou augmenter la quantité d'air avalé, ce qui augmente les rots, les gaz et les ballonnements.

Estomac

Le stress peut faire ressentir plus facilement la douleur, les ballonnements, les nausées et autres malaises gastriques. Des vomissements peuvent se produire si le stress est suffisamment intense. De plus, le stress peut provoquer une augmentation ou une diminution inutile de l'appétit. Une alimentation malsaine peut à son tour détériorer l'humeur.

Contrairement à la croyance populaire, le stress n'augmente pas la production d'acide dans l'estomac, ni ne provoque d'ulcères d'estomac. Ces derniers sont en fait causés par une infection bactérienne. En cas de stress, les ulcères peuvent être plus gênants.

Intestins

Le stress peut également faire ressentir plus facilement des douleurs, des ballonnements ou des malaises dans les intestins. Il peut affecter la vitesse à laquelle la nourriture circule dans le corps, ce qui peut provoquer soit de la diarrhée, soit de la constipation. En outre, le stress peut provoquer des spasmes musculaires dans l'intestin, qui peuvent être douloureux.

Le stress peut affecter la digestion et les nutriments que les intestins absorbent. La production de gaz liée à l'absorption des nutriments peut augmenter. Les intestins ont une barrière étanche pour protéger le corps contre les bactéries (la plupart) liées à l'alimentation. Le stress peut rendre la barrière intestinale plus faible et permettre aux bactéries intestinales de pénétrer dans l'organisme.

Le stress affecte particulièrement les personnes souffrant de troubles intestinaux chroniques, tels que les maladies inflammatoires de l'intestin ou le syndrome du côlon irritable. Cela peut être dû au fait que les nerfs intestinaux sont plus sensibles, à des modifications du microbiote intestinal, à des changements dans la vitesse de passage des aliments dans l'intestin et/ou à des modifications des réponses immunitaires intestinales.

Système nerveux

Le système nerveux comporte plusieurs divisions : la division centrale, qui comprend le cerveau et la moelle épinière, et la division périphérique, qui comprend les systèmes nerveux autonome et somatique. Le système nerveux autonome a un rôle direct dans la réponse physique au stress et se divise en système nerveux sympathique (SNS) et en système nerveux parasympathique (SNP). Lorsque l'organisme est stressé, le SNS contribue à ce que l'on appelle la réponse "combat ou fuite". Le corps déplace ses ressources énergétiques vers la lutte contre un danger de mort ou la fuite face à ce même dangé. Le SNS signale aux glandes surrénales de libérer des hormones appelées adrénaline (épinéphrine) et cortisol (voir Système endocrinien). Ces hormones, associées aux actions directes des nerfs autonomes, font battre le cœur plus vite (voir Système cardiovasculaire), augmenter la fréquence respiratoire (voir Système respiratoire), dilater les vaisseaux sanguins des bras et des jambes (voir Système musculo-squelettique), modifier le processus digestif et augmenter le taux de glucose (énergie du sucre) dans le sang pour faire face à l'urgence (voir Système gastro-intestinal).

La réponse du SNS est assez soudaine afin de préparer l'organisme à répondre à une situation d'urgence ou à un stress aigu, facteurs de stress à court terme. Une fois la crise terminée, l'organisme revient généralement à l'état non stressé d'avant l'urgence. Ce rétablissement est facilité par le SNP, qui a généralement des effets contraires à ceux du SNS. Mais la suractivité du SNP peut également contribuer aux réactions de stress, par exemple en favorisant la bronchoconstriction (par exemple dans l'asthme) ou une vasodilatation exagérée et une circulation sanguine compromise. Le SNS et le SNP ont tous deux de puissantes interactions avec le système immunitaire, qui peut également moduler les réactions de stress. Le système nerveux central est particulièrement important dans le déclenchement des réactions de stress, car il régule le système nerveux autonome et joue un rôle central dans l'interprétation des contextes comme potentiellement menaçants.

Le stress chronique, c'est-à-dire le fait de subir des facteurs de stress sur une période prolongée, peut entraîner un épuisement à long terme de l'organisme. Comme le système nerveux autonome continue à déclencher des réactions physiques, il provoque une usure du corps. Ce n'est pas tant ce que le stress chronique fait au système nerveux, mais ce que l'activation continue du système nerveux fait aux autres systèmes corporels qui deviennent problématiques.

Gestion du stress

Ces récentes découvertes sur les effets du stress sur la santé ne devraient pas vous inquiéter. Nous comprenons désormais beaucoup mieux les stratégies efficaces pour réduire les réactions au stress.

Parmi ces stratégies bénéfiques, on peut citer :

  • Maintenir des activités sociales saines.
  • Faire régulièrement de l'exercice physique.
  • Avoir une quantité suffisante de sommeil chaque nuit. 

Ces approches présentent des avantages importants pour la santé physique et mentale, et constituent des éléments essentiels pour un mode de vie sain. Si vous souhaitez bénéficier d'un soutien supplémentaire ou si vous êtes confronté à un stress extrême ou chronique, un psychologue agréé peut vous aider à identifier les défis et les facteurs de stress qui affectent votre vie quotidienne et à trouver des moyens de vous aider à mieux faire face pour améliorer votre bien-être physique et mental global.

 


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